Thuật ngữ này đã được sử dụng trong ngành công nghiệp máy tính ít nhất kể từ đầu năm 1960. Theo truyền thống, các thuật ngữ “CPU” đề cập đến một bộ xử lý, cụ thể hơn là đơn vị xử lý và kiểm soát đơn vị của nó (CU), phân biệt những yếu tố cốt lõi của một máy tính từ các thành phần bên ngoài như bộ nhớ chính và đầu ra/vào của mạch.